So what is flight simulation anyway?

Nederlandse versie onderaan / Dutch version at the bottom


I got a lot of friends asking me: “These FSX World Tour blog posts that you put on Facebook now and then, what are those about?”. Some people don’t get the idea behind this website or flight simulation and that’s totally logic and comprehensible if you aren’t familiar with flight simulation. For those people, I decided to write a blog post about what flight simulation actually is.

Of course, the basic definition is quite easy to understand: the simulation of flying. But, flight simulation is so much more than just flying around in airplanes, because there’s a lot involved.

In the world of flight simulation, there are different ways to get started. My focus is mainly on civil aviation, with three big players on this market, which are: Flight Simulator X: Steam Edition (in short: FSX), X-Plane 10 and Prepar3d v3, whereof the first one the oldest and probably the most popular, the second one is a high quality competitor and the last one is the newest. These are programs that you install on your computer and let you discover the world of civil aviation.

A big and thriving part of flight simulation is related to military and combat flight simulation, which provides an accurate representation in the field of combat aircraft and helicopters.  The most important packages in this field are DCS and Falcon BMS. This flight simulation type gives you the possibility to simulate air-to-ground or air-to-air combat and requires an extended knowledge of weapons, radar, offensive and defensive tactics. It is a unique, exciting and challenging specialization for people who want to explore the world of military aviation.

But it doesn’t stop there, if you want a different setting in time, you can also turn towards historical flight simulators, like Wings Over Flanders Fields, Rise Of Flight or IL-2 Sturmovik. Each have their own unique approach with advanced historically accurate flight models and throw you back in time to experience flight simulation with a touch of history.

As you can see, there’s already lots of variation in types of flight simulation, so there’s something to everyone’s liking. Personally, I use Flight Simulator X: Steam Edition (FSX) and have no experience with any of the other packages, so I’m not going to elaborate about differences between them, which is the best (because they all got their qualities and there are so many options) and will mainly focus on civil aviation and my own experiences with FSX.

Calling flight simulation a game, is an insult to many flight simulation enthusiasts. Flight simulation tries to mimic every aspect of flying an aircraft as precise as possible and with that I literally mean: everything. This goes from the type of aircraft, over the geographic and meteorological aspects, aerodynamics, to engine and fuel usage, air traffic control and airports. Indeed, like in the real world, not a single aspect of flying is omitted. You can of course quickly start up the Flight Simulator program on your computer, “put the pedal to the metal” and try to take off, but chances are that you won’t get too far or that you won’t land in one piece. It’s also not meant to be used to fly through hoops, race a course or do twenty corkscrews one after another. Although there are variations where this is all perfectly possible, including realistic flight dynamics, this is not our goal.

Cyprus awakes and we're off to other places
Cyprus awakes and we’re off to other places

Take for instance the type of aircraft: there is a lot of difference between flying with an ultralight, a single-propeller, a dual-propeller, a business jet, an airliner, a fighter jet or a helicopter. Each of these aircrafts require their own skillset, in real life that’s the case, but also in simulation.

If you want to take your flight to a successful conclusion, you have to be well prepared. This starts with the knowledge about your own aircraft. Each aircraft has a lot of buttons and switches and it’s good to know what each of these buttons do and which effect it has in short or long term. A Boeing 737 has – of course – a lot more buttons than a small propeller plane, so the former also requires a lot more experience to be flown properly and controlled as well (and the manual is a few pounds heavier too).

Next, you take a look at where you’re flying to. How are you going to do this? By creating a flightplan with different waypoints. Then we take a look at the meteorological reports along our route. Finally, you need to inform yourself about approach routes and what the airports look like. This way, we know how we can approach the airport, in communication with (virtual) air traffic controllers (yes, there’s back and forth communication,  whether or not with a real person via the internet), where we are going to land and how the taxiways are named in order to navigate to our assigned gate or parking spot.

Most flight simulation packages do a very good job to offer a solid base, but to enjoy all aspects as realistic and detailed as possible, community members often make use of add-ons as well. These extra pieces of software give just a little bit of extra juice to the existing package, which makes it even better and that’s the ultimate goal of a flight sim enthusiast, to get it as real as possible.
Thus there are packages that perfectly simulate the actual real-world weather situation in the whole world, from the type of weather and the structure and composition of clouds, winds and turbulence to temperature, at different altitudes.
By default, the whole world is included in a flight simulator, with a certain precision, so you can “easily” fly from New York to Singapore, but there are add-ons that push the limits even further by including every hill, mountain, street, lake or other geographical object with very high precision. Of course you won’t identify every individual house on the planet, but the level of detail can be incredibly high and especially airports and their surroundings can be very photo-realistic and finished to the last detail. This kind of detail comes at a certain cost, so everyone has to decide for him/herself how far he/she wants to take it.

To fly an aircraft with the computer, you can always use your keyboard, but it’s needless to say that most flight simulation fans evolve to a better alternative, which includes yoke or joystick, throttle quadrant, rudder pedals or full cockpit panels. Real experts build their own full cockpit, to the latest button or switch.

This is how you come to a total package which tries to imitate reality as good as possible and that’s a challenge that lots of fans of this genre try to achieve. That’s also part of my personal goal for this world tour. I want to keep learning, explore as much aspects of aviation, learn the basics of flying a single propeller airplane, get to know the small hiccups of the flight simulation package (not everything is 100% perfect), so I can evolve later to flying a business jet and finally a big airliner.

I often hear: “Isn’t it silly to ‘play Flight Simulator’ on your computer? Wouldn’t it be better to go to flight school and learn how to be a real pilot?”. Of course that’s the wish of most “flightsimmers”, but the answer is mostly the same: time and money. It’s much easier and faster to get in front of your desk in the evening, start up a program and fly a couple of hours than booking an airplane, get to the local airport, do the necessary real flight preparations, get the airplane out of the hangar, … Furthermore, the costs of airplane rental and fuel to stack up some real-world flight hours vastly exceed the costs of purchasing a computer program, some add-ons and good hardware (good computer, yoke, …).

“Isn’t it difficult to get into flight simulation and fly a virtual plane?”, I hear you ask. All beginnings are difficult, but the advantage of flight simulation is that you are allowed to make mistakes and some flight simulators even have built-in lessons and missions that offer a great learning experience and show you how to correctly fly a plane. It is possible to gradually increase the difficulty by adjusting the stress sensitivity of your plane and by lowering the crash detection, which makes starting with flight simulation almost like a walk through the park.

Hopefully this blog post gave some of you a good idea what it means to have a hobby like “flight simulation”. It’s a fascinating world which is open for exploration to everyone, young and old, and I can recommend it to anyone who wants to learn more about that world above our heads (you can of course also try skydiving). The cost of entry is limited, you can – at this moment – purchase Flight Simulator X on Steam for a bargain price of USD 7.50 (non-promotional price: USD 25.00). X-Plane and Prepar3D are also worth checking out before you decide to buy.

Happy Flying!

(Nederlandse versie / Dutch version)

Wat is dat nu eigenlijk, vluchtsimulatie?

Veel vrienden vragen me: “Die FSX World Tour blogberichten die je nu en dan op Facebook deelt, waarover gaat dat precies?”. Sommige mensen verstaan het idee achter deze website of vluchtsimulatie niet en dat is ook heel logisch en begrijpelijk als je niet vertrouwd bent met “flight simulation”. Voor diegenen heb ik besloten een artikel te schrijven over wat vluchtsimulatie nu eigenlijk inhoudt.

Uiteraard is de basisdefinitie even simpel als logisch: het simuleren van vliegen. Maar, vluchtsimulatie is echter meer dan alleen met vliegtuigjes rondvliegen, want er komt veel bij kijken.

Binnen de wereld van vluchtsimulatie zijn er verschillende mogelijkheden om aan de slag te gaan. Mijn focus ligt op de burgerluchtvaart met drie grote spelers binnen deze markt: Flight Simulator X: Steam Edition (of kortweg: FSX), X-Plane 10 en Prepar3d v3, waarvan de eerste de oudste en wellicht de populairste, de tweede een kwalitatieve concurrent en laatste de nieuwste is. Dit zijn programma’s die je op de computer installeert en waarbinnen je de wereld van de luchtvaart kan verkennen.

Een groot en groeiend deel van vluchtsimulatie spitst zich toe op militaire en gevechtsvluchtsimulatie, dewelke een accurate representatie geven op het gebied van gevechtsvliegtuigen en -helicopters. De belangrijkste pakketten binnen dit genre zijn DCS en Falcon BMS. Dit type vluchtsimulatie geeft je de mogelijkheid om lucht-grond of lucht-lucht  gevechten te simuleren en vereist een uitgebreide kennis over wapens, radar, offensieve en defensieve tactieken. Het is een unieke, boeiende en uitdagende specialisatie voor mensen die de wereld van de militaire luchtvaart willen ontdekken.

Maar daar stopt het niet. Als je liever een verschillende situering in tijd hebt, kan je je ook richten tot de historische vluchtsimulaties, zoals Wings Over Flanders Fields, Rise Of Flight of IL-2 Sturmovik. Elk heeft zijn eigen unieke aanpak met geavanceerde historisch accurate vliegmodellen en werpen je terug in de tijd zodat je vluchtsimulatie met een vleugje historiek kan ervaren.

Zoals je ziet bestaan er heel veel variëteiten binnen de wereld van vluchtsimulatie, zo is er naar ieders smaak wel iets te vinden. Persoonlijk gebruik ik voor deze wereldreis Flight Simulator X: Steam Edition (FSX) en heb ik geen ervaring met andere pakketten, dus ik ga mij niet uitspreken over de onderlinge verschillen, welke de beste is (want ze hebben allen hun eigen kwaliteiten en er zijn zodanig veel subgenres) en zal mij verder ook enkel toespitsen op burgerluchtvaart en mijn ervaringen met FSX.

Vluchtsimulatie een spelletje noemen, is voor vele vluchtsimulatie fanaten een belediging. Een vluchtsimulatie tracht zo nauwkeurig mogelijk alle aspecten van het besturen van een vliegtuig na te bootsen en daarmee bedoel ik letterlijk: alles. Dit gaat zowel over het type toestel, geografische en meteorologische aspecten, aerodynamica, motor- en brandstofgebruik, luchtverkeersleiding als luchthavens. Inderdaad, net als in de echte wereld, wordt geen enkel aspect van het vliegen achterwege gelaten. Je kan uiteraard snel een Flight Simulator pakket opstarten, “de gas intrappen” en proberen opstijgen, maar de kans dat je erg ver geraakt of dat je het vliegtuig veilig terug aan de grond neerzet, is vrij gering. Het is ook helemaal niet de bedoeling om door hoepels te vliegen, een parcours zo snel mogelijk af te leggen of twintig kurkentrekkers salto’s achter elkaar te doen. Hoewel dit bij variaties allemaal perfect mogelijk is, realistische vluchtdynamica inbegrepen, komt dit hier niet aan bod.

Cockpit passenger view
Cockpit passenger view

Neem nu het type toestel: er is een heel groot verschil tussen het vliegen met een ULM (ultralight), een single-propeller, een duo-propeller, een business jet, een airliner, een straaljager of een helicopter. Elk van deze toestellen vereist zijn eigen vaardigheden en dat is zowel in het echte leven als bij simulatie evenzeer het geval.

Als je een vlucht tot een goed einde wil brengen, dan moet je goed voorbereid zijn. Dat begint bij de kennis over je eigen vliegtuig. Een vliegtuig heeft veel knopjes en schakelaars en je doet er goed aan te beginnen met te weten wat elk van deze knopjes doet en welk effect ze op korte of lange termijn hebben. Een Boeing 737 heeft er uiteraard een pak meer dan een propellervliegtuig, maar die eerste vereist dan ook een hoop meer ervaring om grondig en gecontroleerd te kunnen besturen (en de handleiding is ook een paar kilo’s zwaarder).

Vervolgens kijk je van waar naar waar je gaat vliegen. Hoe ga je dit doen? Door een vluchtplan op te stellen met verschillende routepunten (waypoints). Nadien gaan we kijken naar de meteorologie langsheen onze route. Tot slot moeten we ook op de hoogte zijn van de aanvliegroutes en de lay-out van de luchthaven, zodat we perfect weten hoe we komen aanvliegen, in samenspraak met (virtuele) luchtverkeersleiding (yes, er wordt heen-en-weer gecommuniceerd, al dan niet met een echt persoon via internet), waar we landen en hoe we nadien via de taxiways tot aan parking of gate kunnen navigeren.

De meeste vluchtsimulatiepakketten doen al goed werk om een stevige basis neer te zetten, maar om alle aspecten zo realistisch en gedetailleerd mogelijk te kunnen ervaren, gebruiken ze binnen de vluchtsimulatie community vaak nog add-ons. Deze extra stukjes programma geven nog dat tikkeltje extra aan het bestaand programma, waardoor het allemaal nog iets beter wordt en uiteindelijk streeft elke flightsimmer naar zo’n realistisch mogelijke ervaring.
Zo bestaan er pakketten die perfect de actuele en reële weersituatie over de hele wereld nabootsen, tot de structuur en samenstelling van de wolken, het type weer, winden, turbulentie en temperatuur op verschillende hoogtes toe.
Standaard zit de hele wereld met een zekere nauwkeurigheid in de vluchtsimulator, dus je kan eenvoudig van Brussel of Amsterdam naar Sydney vliegen, maar er zijn add-ons die het zover drijven dat elke heuvel, berg, straat, meer of ander geografisch object tot in detail op 30 centimeter over de hele wereld uitgewerkt wordt. Je zal uiteraard niet elk huis individueel terugvinden, maar de graad van detail kan erg hoog liggen en zeker op vlak van luchthavens en hun omgevingen zijn bepaalde plaatsen fotorealistisch en tot op het kleinste detail uitgewerkt. Dat soort detail komt natuurlijk ook met een zekere kostprijs, dus ieder moet voor zichzelf uitmaken hoever hij/zij hierin wil gaan.

Om een vliegtuig via de computer te besturen, kan je aan de slag gaan met een toetsenbord, maar vanzelfsprekend evolueren de meeste vluchtsimulator fans naar een iets beter alternatief, waaronder joysticks, yoke (“stuurwiel”), throttle quadrants (“gashendel, …”), rudder pedalen (voor bediening richtingsroer) en volledige cockpit panelen. De echte experts bouwen zelfs een volledige cockpit, tot het laatste knopje, volledig na.

Zo kom je tot een geheel dat de realiteit zo goed mogelijk benadert en het is die uitdaging die veel fans van het genre proberen te verkrijgen. Dat is ook mijn persoonlijke motivatie om deze tour rond de wereld te doen. Ik wil bijleren, zo goed mogelijk alle aspecten van het vliegen verkennen, de basis van een propellervliegtuig en de specifieke minpuntjes van een vluchtsimulator (want er zijn ook bugs) zo goed mogelijk leren kennen, om dan uiteindelijk te evolueren naar het vliegen met een business jet en finaal een airliner van groot formaat.

Ik hoor ook vaak: “Is dat niet wat onnozel om ‘Flight Simulator’ voor uw computer te ‘spelen’? Zou je niet beter een echte pilotenopleiding volgen?”. Uiteraard is dat de wens van de meeste flightsimmers, maar de antwoorden zijn doorgaans dezelfde: tijd en geld. Het is veel makkelijker en sneller om ‘s avonds achter je bureau plaats te nemen, een programma op te starten en enkele uurtjes te vliegen, dan een vliegtuig te boeken, naar de lokale luchthaven te rijden, de nodige voorbereidingen te treffen, vliegtuig uit de hangar te halen, … Bovendien kost het aan brandstof en huur enorm veel om enkele vlieguren bij elkaar te sprokkelen, véél meer dan het aankopen van een computerprogramma, enkele add-ons en voorzien in goede hardware (performante computer, yoke, …).

“Is het dan niet moeilijk om zo’n (virtueel) vliegtuig te besturen?”, hoor ik u vragen. Alle begin is moeilijk, maar het voordeel van een computerprogramma is dat je fouten mag maken en Flight Simulator X heeft een geïntegreerde optie met missies en lessen die je beetje bij beetje leren hoe je correct en goed moet vliegen. Het is mogelijk stapsgewijs de moeilijkheidsgraad te verhogen zodat de stressgevoeligheid van het vliegtuig en crashdetectie wat versoepeld worden en dat maakt het instappen iets eenvoudiger.

Hopelijk geeft dit voor velen een goed idee wat het inhoudt om een hobby als “flight simulation” te hebben. Het is een boeiende wereld die voor iedereen, zowel jong als oud, open staat om te verkennen en ik raad het iedereen aan die graag de wereld boven onze hoofden beter wil leren kennen (of je kan natuurlijk ook gaan skydiven). De instapprijs is vrij beperkt, via Steam kan je op moment van schrijven Flight Simulator X aan een spotprijs van € 7,50 (buiten promotie: € 25) aanschaffen. X-Plane en Prepar3D zijn ook de moeite om even te bekijken alvorens je overgaat tot een aankoop.

Happy flying!

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *